Le 30 mars, Virgin Galactic a dévoilé le premier vaisseau spatial SpaceShip III de sa flotte VSS Imagine, dont les essais au sol viennent de commencer et ceux en vol plané sont prévus cet été à Spaceport America au Nouveau-Mexique. Le prochain vol d’essai de la plateforme de seconde génération existante de la compagnie – VSS Unity – est prévu pour mai 2021.

« Le dévoilement du SpaceShip III marque le début de la flotte de Virgin Galactic », a déclaré Michael Colglazier, PDG de Virgin Galactic. « Les VSS Imagine et Inspire sont des vaisseaux spatiaux époustouflants qui emmèneront nos futurs astronautes vers d’incroyables voyages dans l’espace. Leurs noms reflètent la nature ambitieuse des vols spatiaux habités. Félicitations à notre équipe dévouée qui a travaillé si brillamment pour atteindre cette étape importante. »

Alors que le VSS Imagine commence ses essais au sol, la fabrication du VSS Inspire – le deuxième véhicule SpaceShip III de la flotte Virgin Galactic – est déjà programmée. L’entreprise indique que la mise en marché des vaisseaux SpaceShip III s’avère une étape cruciale des efforts pluriannuels visant à effectuer quelque 400 vols suborbitaux par année par port spatial.

Tirant parti d’une conception modulaire, Virgin explique que sa gamme d’aéronefs SpaceShip III offrira un rendement amélioré au chapitre de l’entretien et de la fréquence de vol.

« Les vaisseaux spatiaux de Virgin Galactic sont spécialement conçus pour offrir une nouvelle perspective transformatrice aux milliers de personnes qui pourront bientôt faire l’expérience des merveilles de l’espace par elles-mêmes », a commenté le fondateur de Virgin, Richard Branson. « En tant qu’aéronef de classe SpaceShip III, Imagine n’est pas seulement beau à regarder, mais il vient contribuer à la croissance de la flotte de vaisseaux spatiaux de Virgin Galactic. Tous les grandes changements, réalisations et innovations commencent par une idée. Notre espoir est que tous ceux qui voyageront dans l’espace reviennent avec de nouvelles perspectives et de nouvelles idées qui apporteront des changements positifs à notre planète. »